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Caso Willowbrook

En el período de 1950 a 1970, se realizó una investigación, conocida como el Estudio de Willowbrook. En éste, se analizó un grupo de niños con retraso mental, que estudiaban con régimen de internado, en la Escuela Estatal de Willowbrok en Nueva York. En esta institución había una alta incidencia de hepatitis, por lo que se observó estos casos cuidadosamente. El objetivo del estudio era determinar el curso natural de la enfermedad sin recibir tratamiento alguno. Más tarde se descubrió que existían dos tipos distintos de Hepatitis (A y B). Al mismo tiempo se demostró que inyectando a los residentes infectados con Gamma Globulinas (un tipo de inmunoglobulinas), se podía desarrollar una inmunidad pasiva, por lo que se tomaría ésta como una forma de tratamiento 1.

Este estudio fue aprobado por el Departamento de Salud Mental del Estado de Nueva York, y apoyado por el área Epidemiológica de las Fuerzas Armadas 2-3.

En la escuela se aceptaban de manera preferencial niños con retraso mental que eran portadores de Hepatitis 4 y se inocularon cientos de niños para que la contrajeran 5-6. Los niños recién ingresados, de entre 3 y 11 años de edad, eran sistemáticamente inoculados con hebras del virus aisladas de las fecas de enfermos con hepatitis de la misma escuela. El consentimiento de los padres para la investigación en sus hijos era una exigencia para la admisión a esta institución que tenía cupos limitados 7.

El estudio fue realizado por el Dr. Saul Krugman y colaboradores, quiénes lo justificaban como beneficioso para estos niños enfermos por la ayuda médica sin costo, y para la humanidad por los nuevos conocimientos. Las inoculaciones con el virus de la hepatitis en forma intencionada, fueron justificadas por la inevitabilidad del contagio, por la alta densidad de niños enfermos en la escuela de Willowbrook. Además, señalaban, era mejor para los niños ser contagiados bajo cuidadosas y controladas condiciones de investigación, supervisados por médicos de excelencia 8.

Keywords: Willowbrook, investigación, hepatitis, población vulnerable, consentimiento informado

Referencias

1.Ward, Krugman, Giles, Jacobs, and Bodansky. 1958. New England Journal of Medicine 248:407
2.Beecher, H.K. 1966. Ethics and Clinical Research. New England Journal of Medicine 274:1354-60.
3.Krugman, S. The Willowbrook hepatitis studies revisited: ethical aspects. Reviews of Infectious Diseases. 1986 Jan-Feb;8(1):157-62.
4.Bakal CW, Novick LF, Marr JS, et al. Mentally retarded hepatitis-B surface antigen carriers in NYC public school classes: A public health dilemma. Am J Public Health 1980; 70:712-716.
5.Krugman S, Giles JP, Hammond J: Infectious hepatitis. JAMA 1967; 200:365-373.
6.Goldby S: Experiments at the Willowbrook State School. Lancet 1971; 1:749.
7.Bersoff DN: Handicapped persons as research subjects. Amicus 1979; 4:133-140.
8.Krugman, S. and Ward, R. 1958. Clinical and Experimental Studies in Infectious Hepatitis. Pediatrics. 22:1016-1022.

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