El cáncer es la enfermedad que causa más muertes en el mundo y Chile no es ajeno a esto.  A pesar de lo mucho que se ha avanzado en comprender la biología del cáncer, en muchos casos aún sigue siendo una enfermedad incurable.

En términos simples, el cáncer implica cambios biológicos en la célula, lo que causa una división descontrolada de ésta. Adicionalmente, otro fenómeno de esta enfermedad es la metástasis, proceso por el cual las células del tumor viajan a otros tejidos sanos, se alojan y comienzan a proliferar y generar otro tumor. En todos estos procesos, la comunicación celular tiene un rol fundamental.

Nuestro programa está enfocado en la comunicación celular mediada por conexinas, que son proteínas de membrana que forman canales que permiten tanto la comunicación directa entre las células (mediante canales de uniones en hendidura), así como la liberación de señales al medio extracelular (mediante hemicanales).

Un aspecto importante de la comunicación celular en cáncer es la producción y liberación de exosomas, que son vesículas pequeñas que, en su interior, contienen información como proteínas, miRNAs (micro RNAs) y lípidos, entre otros, la cual es vital para la generación de nuevas metástasis.

En este contexto, nuestro objetivo como Programa de Comunicación Celular en cáncer es entender la cómo conversan las células entre ellas en esta enfermedad, a través del estudio de las conexinas, lo que no excluye nuestro interés en otras formas de comunicación celular. Este conocimiento nos permitirá descubrir nuevos biomarcadores y terapias coadyuvantes en el tratamiento del cáncer, y así contribuir con tratamientos más eficaces o con menos efectos secundarios, garantizando una mejora en la calidad de vida de los pacientes.

Nuestro programa es parte del Centro de Fisiología Celular e Integrativa, perteneciente al Instituto de Ciencias e Innovación en Medicina (ICIM) y tiene actualmente un proyecto en conjunto con Clínica Alemana sobre cáncer de mama, además de un trabajo en ciencia básica financiado por un Fondecyt Regular sobre mecanismos de control de la Conexina 46 (Cx46).  Además, trabajan en el programa un postdoctorado y tres alumnas de doctorado, donde la tesis de dos de ellas está enfocada en el papel de la Cx46 en cáncer.

En todos estos proyectos se utilizan variadas y modernas técnicas que incluyen electrofisiología, biología celular y biología molecular.